亚马逊下一个万亿平台的产品

2017-01-10 12:00

早在2011年,亚马逊的高级管理人员Dave Limp对于开发Echo这个产品的第一反应是:“怀疑。这太难了。简直需要魔术,需要太多的新发明了”!

他的态度是可以理解的,在当时来说。因为Echo集成了智能、语音识别、播放音乐、读新闻、购物、叫车等等多项任务,仅仅只需要人们在家庭的任何一个角落动动嘴皮启动Echo的工作。

从那时起,Echo开始进入研发,一路走来非常艰难。在亚马逊的实验室里,开发过程遭遇到的最大的障碍不是别的,恰恰是完美主义——CEO贝索斯的极高要求。

由于亚马逊在手机产品的失败,业界基本上都认为亚马逊没有硬件基因。在开发Echo的过程当中,这引发了公司的一种自我觉醒,觉醒自手机的失败,并进一步对于Echo提出近乎极端苛刻的要求。

多个参与开发产品的亚马逊员工回忆这段像打仗一般的历程。“那是一场革命,非常困难的产品革命”。Limp说道,他当时担任这个部门的SVP。“我无法想象会有多大的工作量,以及要搞多少新发明来完成这个工作”。

贝索斯是Echo项目背后最强大的支持者。但他却设定了难以置信的高标准。即使这是一件非常不寻常的科技创新产品,他还是坚持他的高标准。

其中一个麻烦的技术问题是“响应时间”。也就是当人们发出语音指令之后,Echo需要多久来回应。当时的同类型设备的响应时间为2.5秒至3秒。因此Echo最初目标是实现2秒。但是当开发团队来到贝索斯面前,他要求更有雄心的目标:“我感激你们的工作。但是,你不可能不经历痛苦才能走到那里。让我给你们一点痛苦,你们的目标是响应时间:1秒”!开发团队顿时感到脑袋被球打中的感觉。当时即使是专业做语音识别的公司也只能做到3秒。然而,贝索斯给与压力的同时,也大力鼓励团队成员们努力去追求那些想象不到的目标。“你们干了很漂亮的活儿,让我相信了响应时间是可以提高的,我也想确保一点,你们要坚信你们自己”。

要缩短响应时间就必须收集大量数据,在最快的时间收集这种数据并运用到改进产品上。该团队和语音学家合作,做了成千上万个内部测试和数据分析。最终成功地将响应时间降低到1.5秒,远远超出同时代的竞争对手。

“这就是贝索斯,他设定清晰的目标。这是一个宏大的、勇敢的、自上而下的挑战。我想要的一点都不能少”。一位早期的亚马逊员工如此评价,“那真是一个艰难的工程,但最后我们做到了”!

Echo这个产品是史无前例的,尽管市场上已经有苹果的Siri等产品。

Echo是一个虚拟助手,需要极好的响应程度和交谈技术,它必须让人感觉是真地在和一个人类在谈话。亚马逊做过这样的试验。让一个人坐在一个房间,发出语音指令,比如“今天纽约天气咋样”?这个人并不知道Echo存在。在另外一个房间,一个工作人员迅速把Echo的答复写下来,给这个人看。试验的目的是收集信息,看看什么样的语音指令Echo能够工作,什么样的语音指令Echo不能响应。完了以后,一张满意度调查表会交给这个人让他填写。50个人来参加试验,就会出现不同的话语结构,Echo也会做出不同的反应。“这几乎是一个心理测试,可以发现什么东西会让人们兴奋”。一位早期开发人员讲道,“我们聚焦在Echo发出的语音的质量,这是一个持续的科学项目”。

另外一个原因亚马逊花很多心血开发Echo是因为他们预见语音识别系统最终会被运用到其他硬件,形成一个大平台。亚马逊现在已经允许三星和福特公司整合Echo的技术进入他们自己的硬件,比如三星的冰箱,福特的汽车。这样实现了语音来操作冰箱和汽车。

Echo在今年的超级碗橄榄球大赛中做了大规模广告展示。亚马逊仍然在思考怎样去让更多消费者购买这个产品。在亚马逊的内部总结中,40%的试验参与者认为Echo主要的创新是音乐播放。这是早期开发时的情况。一位开发者说:“我们必须加进去更多的东西,让人们更加频繁地使用Echo,音乐是个好的途径,因为人们喜欢”。但是音乐是双刃剑,会让用户误解Echo只不过是个音乐播放器。贝索斯尤其质疑这一点。他说他理解音乐的重要性,但不明白为什么要花这么多精力去改善音乐播放功能。部分原因是因为贝索斯不是个具备音乐热情的人,一个早期员工是这么认为的,他们让贝索斯点一首歌,结果他点了“Battlestar Galactice”。

最终,Echo被开发为具备多种功能的玩意儿。打车、叫外卖、网购、查银行户口、以及和谷歌旗下的恒温器Nest,艾默生公司的家庭温控终端都实现了融合,让用户获得语音控制家电的便利。这一列功能运用还正在发展中。

Echo的成功把亚马逊自己的员工都吓到了。Limp说,当他们看到订单数目时才意识到自己低估了市场需求。其中一位早期员工说,预定数目在两周内就达到了一百万,远超过iPhone发布的时候的同期数据,因为iPhone花了70天才达到百万级别的里程碑。

亚马逊一直拒绝透露销售数据。但许多迹象显示,Echo是亚马逊公司硬件产品最热卖的品种。面世不到一年,至今还有巨大的市场需求,目前也位列亚马逊网站上最畅销榜单。同时也是去年“黑色星期五”购物季售出最多的价格位于100美元之上的产品种类。并位列去年圣诞节畅销产品Top 5。或许亚马逊本身已经感到这是个巨大无比的市场,因此公司史上首次在超级碗砸钱做了广告。这才让很多人开始猜测,Echo将是亚马逊的下一个亿万级别业务。

Limp表示:“我们现在不care销售了多少,我们更在意把这个产品做得更好,更智能。在亚马逊,我们相信下一个大平台就是语音。我们要做的就是要搭建一个完全由你的语音来控制的云计算平台”。(这句话的意思也就是说Echo是基于云端快速响应的服务,而全球最大的云平台恰恰也是亚马逊AWS。)

这一切令当初那些开发团队成员感到骄傲。他们摘下了天空中的明星。他们发明了一个科技大平台,而那原本是一个遥不可及的科学幻想。

“真的像在干一件你不知道的事,你不知道能不能做得到的事,但太值得去努力了,因为实在太酷!一个早期团队开发人员这样告诉我们,“只要有个梦想去星际旅行,一个书呆子小孩又怎么会长不大呢”?

(本文转自雪球网)

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